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Content from Tim Feriss' blog post on How to Learn, but not master, any language in 1 hour

1. Are there new grammatical structures that will postpone fluency? (look at SOV vs. SVO, as well as noun cases)

2. Are there new sounds that will double or quadruple time to fluency? (especially vowels)

3. How similar is it to languages I already understand? What will help and what will interfere? (Will acquisition erase a previous language? Can I borrow structures without fatal interference like Portuguese after Spanish?)

4. All of which answer: How difficult will it be, and how long would it take to become functionally fluent?

These six sentences alone expose much of the language, and quite a few potential deal killers.

First, they help me to see if and how verbs are conjugated based on speaker (both according to gender and number). I’m also able to immediately identify an uber-pain in some languages: placement of indirect objects (John), direct objects (the apple), and their respective pronouns (him, it). I would follow these sentences with a few negations (“I don’t give…”) and different tenses to see if these are expressed as separate words (“bu” in Chinese as negation, for example) or verb changes (“-nai” or “-masen” in Japanese), the latter making a language much harder to crack.

Second, I’m looking at the fundamental sentence structure: is it subject-verb-object (SVO) like English and Chinese (“I eat the apple”), is it subject-object-verb (SOV) like Japanese (“I the apple eat”), or something else? If you’re a native English speaker, SOV will be harder than the familiar SVO, but once you pick one up (Korean grammar is almost identical to Japanese, and German has a lot of verb-at-the-end construction), your brain will be formatted for new SOV languages.

Third, the first three sentences expose if the language has much-dreaded noun cases. What are noun cases? In German, for example, “the” isn’t so simple. It might be der, das, die, dem, den and more depending on whether “the apple” is an object, indirect object, possessed by someone else, etc. Headaches galore. Russian is even worse. This is one of the reasons I continue to put it off.

 English  Deutsch  Français Português Русский
 The apple is red.  Der Apfel ist rot.  La pomme est rouge.  A maçã é vermelha. Яблоко имеет красный цвет. 
 It is John's apple.  Es ist Johannes Apfel.  Il est la pomme de Jean.  É maçã John. Это яблоко Джона. 
 I give John the apple.
 Ich geve Johannes den Apfel.  Je donne la pomme Jean.  Eu dou a maçã John. Я даю Джон яблоко. 
 We give him the apple.  Wir geben ihm den Apfel  Nous lui donnons la pomme.  Nós damos-lhe a maçã. Отдаем ему яблоко. 
 He gives it to John.  Er gibt ihn Johannes.  Il la donne à Jean.  Ele dá a John. Он дает ее Джон. 
 She gives it to him.  Sie gibt es ihm.  Elle lui donne.  Ela dá a ele Она дает ему. 
 I must give it to him.  Ich muß es ihm zu geben.  Je dois lui donner.  Eu devo dar para ele. Я должен дать ему это. 
 I want to give it to her.  Ich will es ihr geben.  Je veux lui donner.  Eu quero dar a ela. Я хочу дать ей. 

These two are to see if auxiliary verbs exist, or if the end of the each verb changes. A good short-cut to independent learner status, when you no longer need a teacher to improve, is to learn conjugations for “helping” verbs like “to want,” “to need,” “to have to,” “should,” etc. In Spanish and many others, this allows you to express yourself with “I need/want/must/should” + the infinite of any verb. Learning the variations of a half dozen verbs gives you access to all verbs. This doesn’t help when someone else is speaking, but it does help get the training wheels off self-expression as quickly as possible.

If these auxiliaries are expressed as changes in the verb (often the case with Japanese) instead of separate words (Chinese, for example), you are in for a rough time in the beginning.


Deconstruction and for review/revival

Foundation I-II

ich du er/e wir

Verbs sein to be bin ist tun to do haben to have habe können to be able to kann wollen will, would you like to will wollen werden willwünschen to wish brauchen to need brauche müssen must muss weissen to know weiß gehen to go gehe kommen to come komme ankommen to arrive lemen to learn verstehen to understand vestehe finden to find sehen to see sagen to say hören to hear essen to eattrinken to drink bringen to bring geben to give gebe bleiben to stay

es ist

sehr schnell very fast bald soon nicht jetzt not now mehr more leider unfortunately auch also

um wie viel Uhr at what time

heute abend today, night etwas something

Doch, Sie haben noch viel geld. Hier ist fünf und drezig euro. Dast ist genug.

when where who what why/because how
wann wo wenn was warum/denn wie

Greek alphabet

LetterNameSound value
Α αalpha[a] [][a]
Β βbeta[b][v]
Γ γgamma[ɡ][ɣ] ~ [ʝ]
Δ δdelta[d][ð]
Ε εepsilon[e][e]
Ζ ζzeta[zd] (or [dz][6])[z]
Η ηeta[ɛː][i]
Θ θtheta[][θ]
Ι ιiota[i] [][i]
Κ κkappa[k][k] ~ [c]
Λ λlambda[l][l]
Μ μmu[m][m]
LetterNameSound value
Ν νnu[n][n]
Ξ ξxi[ks][ks]
Ο οomicron[o][o]
Π πpi[p][p]
Ρ ρrho[r][r]
Σ σς[7]sigma[s][s]
Τ τtau[t][t]
Υ υupsilon[y] [][i]
Φ φphi[][f]
Χ χchi[][x] ~ [ç]
Ψ ψpsi[ps][ps]
Ω ωomega[ɔː][o]



  • stress the 2nd last syllable


  • -ible/-able same meaning
  • -ence/-ance → -encia/-ancia
  • -tion → -ción
  • -ical → -ico
  • la ~a, el ~o, el ~ma
    • exceptions: el dia, la mano
  • la gente people

es possible/probable/acceptable differente, importante

  • Adj. ocupado, cansado tired
  • enfermo sick
  • boracho drunk
  • vestido dressed
  • caro expensive
  • delicioso
  • para mi/usted
  • est-e/a/o this es-e/a that aqui here alli there
    • -a before -a/e ending noun, -e before -o ending noun, -o w/o noun
  • asi that way
  • hay there is ..
listo ready, clever
  • todo all, everything, algo something, nada nothing, nadie nobody
  • esta noche today night, mañana tomorrow, la semana que viene next week
todos los dias all the days todo el mundo everybody, all the world
  • ¿quiento tiempo? how much time/how long?
  • todavia un poco still/yet a little more más tarde later
when where who/whom what why/because how (how much)
¿Cuándo? ¿donde? ¿quien? ¿qué? ¿por qué? ¿Cómo? (¿Cuánto es?)


y, pero (al contrario), o or

más o menos more or less
demasiado too/too much

Verbs (in form of -ar, -er, -ir): yo usted/tu

Verbs en ingles yo/el/ella usted(tu) nos se past tense imperative
future tense will -ré -rá/s -remos -rán
conditional would -ria -rias -remos -rian
to be 
tener to have (to) tengo
haber to have (in past) he ~-ado/-ido ha/-s~-ado/-ido hemos ~-ado/-ido han ~-ado/-ido
to do hago
ir~ a
to go
going to
voy va/-s vamos van
poder can/will puedo puede podemos pueden
querer to want quiero quiere queremos quieren
cenar to dine
comenzar to begin comienzo comienza comenzamos comienzan comience
comer to eat como come comemos comen coma
comprender to understand comprendo comprende/comprendes comprenden
dar to give
quiere decir
to say/tell
to mean
empezar to begin/start empezo empieza
encontrar to find encuentro
entender to understand entiendo entiendes entendemos entendido
escribir to write escribo escribe escribemos escriben escriba
esperar to wait, hope espero espera esperaremos esperan espere/esperemos
guster to be pleased, to like me gusta
me gustaria I would like to
te/le gusta nos gusta
hablar to speak hablo habla hablamos hablan hable
llamar to call llamo lláme/lláme
llegar to arrive
levantar to lift, get up levanto levanta/-s levantamos levantan
mandar to send mando manda
negar to arrive
olvidar to forget olvidare olvidaremos olvidado
pensar to think, plan pienso piensa pensamos
poner to put pongo
preguntar to ask p piensa pensamos
quedar se to stay quedo queda quedamos quedan
recordar to remember recuerdo
saber to know sabe
salir to leave salgo
saliendo (I am leaving)
suponer to suppose supongo
sient to feel
tomar to take tomo toma toman tome
traer to bring traigo traiga
vuelver to come back vuelvo vuelve volvemos vuelven
venir to come vengo viene/-s venimos vienen venga
ver to see veo ve vemos ven visto
vender to sell vendo vende/vendas vendemos venden venda
vivir to live vivido
to need' necessito
  • verbs derived from nouns similar in English: attach -ar instead of -ion
confirmar, preparar, aceptar
  • infiinitive form: -ar/er/ir
  • past tense: -ar -> -ado, -er -> -ido
  • tener +que to express obligation, must/have to tengo
  • le lo -> se lo
  • voy a~ I am going to~
  • ¿a qué hora~ what time~?
  • he salido I have left
  • lo hago = lo estoy hacidendo
  • acaba de + infinitive I have just ~
verb type past tense past perfect future
-ar track -ado -aba -e
-er track -ido -ia
-ir track
  • objects
verlo to see it
verme to see me
verle to see you
verlos to see them
  • quiero saber a qué hora va a estar listo porque lo necesito y tengo que tenerlo hoy si es posible.
  • quiero mucho aceptar la condición, pero lo siento no puedo aceptarlo porque no es aceptable para mi asi.
  • hable espanol conmigo! quiero hablar contigo


Key facts on the language

>60% similarities in vocabulary

  • -ible/-able possible, table,, confortable,
  • -ent/-ant différent, important, évident, récent, constant,
  • -ary→-aire nécessaire, au contraire, militaire, vocabulaire,
  • -ance/-ence la différence, préférence, importance, influence,
  • -ion (1,200 nouns) opinion, condítion, la position, la réservation, la situation
    • exceptions: traduction(translation), explication(explanation), les vacances(vacation)
  • -ical→-ique politique, économique, philosophique, astronomique, logique, practique,
  • -al/-el normal, normalement(normally), général, généralement(generally), animal, spécial,
  • -ty→-té feminine la liberté, la difficulté, la facilité, la possibilité, l'opportunité, la spécialité, la qualité, société
  • verbs -ate→-er opérer, modérer, accélérer, faciliter, négocier, coopérer
  • verbs -fy→-fier certifier, modifier, justifier


  • C'est pour vous.
  • Ce n'est pas pour moi.
  • Je regrette maisce n'est pas très confortable pour moi comme ça
  • je voudrais parler français avec vous.
  • Voulez-vous venire avec moi
  • Avez-vous une réservation pour moi pour ce soir?
  • Au revoir(see you again)
  • À quelle heure (verb) (subject)? At what time ~?
  • Il y a quelqu'un ici qui voudrait parler avec vous. (There is...)
  • Est-ce qui'il y a quelqu'un ici qui parle anglais?
  • Quelle est votre numéro de téléphone?
  • Je ne comprends pas ce que vous voulez dire.
  • C'est exactment ce que je veux, mais ce n'est pas ce que je veux dire.
  • On va partir/rester/commencer? shall we..? Qu'est-ce qu'on va boire/commander/prendre? what shall we take?
  • Pourquoi ne pouvez-vous pas venir avec moi? why don't you come with me?
  • Ce n'était pas possible de le faire comme ça parce que j'étais très occupé. it was not possible to do it that way because I was very busy
  • Je vous aime bien mais je ne vous aime pas. I like you but don't love you
  • Ça me fait plaisir de vous voir. Ça me fera plaisir de vous voir. It's a pleasure to see you. I'm looking forward to see you.
  • Ne le lui dites pas, et Ne me le dites pas; je ne veux pas le savoir.


  • comme ci, comme ça so-so, like this like that
  • Quelle sorte what kind of
  • encore un verre (another glass)
  • Je suis désolé/je regrette I'm sorry.
  • passer la journée/la matinée/la soirée to spend the whole day/morning/evening
  • à+le → au e.g. le restaurant → au restaurant
  • avoir besoin de (to need): J'ai besoin de ce livre. J'ai besoin de le faire.
  • il faut (one must): il me faut le faire(it is necessary for me to do it.)



when where who/whom what/which why/because how (how much)
Quand? Où? Qui?/À qui? Quel(le)? Pourquoi?/parce que ??? (c'est combien?)
Que <-> Qu'est-ce que (what is it that.../ in a sentence form: subject, verb, infinitive)


  • consonant at the end of a word not pronounced unless followed by an 'e'.
    • exceptions: C, R, F, L

Conjunctions: mais(but), et(and), si(if)

Prepositions: à (in/to), en (in/to), entre(between)

  • en/au: in (places, countries, continents)
    • en(feminine): en France, Angleterre, Italie, Allemagne, Suisse, Espagne, Californie
    • au(masculine): au Japon, Danemark, Portugal, Brésil, Canada, Québec
  • en: in (languages) en français, anglais, espagnol
  • en passant(while passing), en attendant(while waiting)
  • en: of it, from it, some of, any of'


  • port, aéroport, la porte(the door), sac(bag), une bouteille de vin blanc(a bottle of white wine), un verre d'eau minérale(a glass of mineral water), une tasse de café
  • tout le monde(everybody), la personne(the person), personne(nobody), quelqu'un(someone)
  • la chose: quelque chose(something), la méme chose(same thing), autre chose(something else), l'autre chose(the other thing), une autre chose(another thing), rien(nothing)
  • demain(tomorrow), matin(morning), soir(evening), jour(day), aujourd'hui(today), la semaine prochaine(next week), maintenant(now), hier(yesterday), après-midi(afternoon)
  • à Londres en Angleterre
  • ici(here), la(there)
  • argent(silver), l'argent(money), mon pére/ma mére(my father/mother)
  • vrai(true)/vraiment(truly), jamais(never)
  • fois(sequence of time, count): une, deux, trois fois
    • la premiére~(the first~), la prochaine~(the next~), la dernière fois(the last time), encore une fois(once more)
  • le petit déjeuner(breakfast), le déjeuner(lunch)
  • -ct: le fait, objet, sujet


  • libre(free), occupé(busy)
  • plus tard (later), vite(fast),
  • grande(big/tall), petite(small), un peu(a little),
  • maintenant(now), possiblement(possible), peut-étre(can be/perhaps)
  • occupé, pressé(in a hurry), trop de temps(too much time), vite(fast)
  • prét/e(ready): prét-à-poter, prét-à-manger, faim(hungry)
  • cher (dear/expensive) cher ami, chérie(darling)
  • heureux(happy), content(glad), plaisir(pleasure/pleased), confortable,
  • assez(enough), marre(really enough)
  • bon/bien(good), meilleur(better/best in terms of good), mieux(better in terms of well)


  • ne .. pas not
  • ne .. rien anything
  • ne .. plus anymore

Gender patterns

  • feminine: -té, -ance, -ence
  • masculine: -me


  • trop(too much), très/si(very), beaucoup(much), encore(still, still more)
    • expressions of quantity + de: trop de temps, combien de temps?
    • chose/quantity + à + verb: J'ai beaucoup à faire, j'ai quelque chose à vous dire
  • toujours(always), jamais(never), bientót(soon)/à bientót(until soon/so long)
  • +ement: spécial→spécialement(specially), normal→normalement(normally), possible→possiblement, certain→certainement, constant→constamment(constantly, irregular), évident→évidemment
  • encore(still,yet), dejá(already)

Object: only in front of verb, lui means both him/her, otherwise pour elle, avec alle, à elle, ce que(ska, what)


Posessor masculine feminine plural
my mon ma mes
his/her son sa ses
their leur leur leurs

Verbs Conjugation

Verbs Subject je -(-r)/-s il/elle/ça less -r/-t ils -ent vous -ez nous -(e)ons
Object me(ante)/moi le/la/lui/on leur vous nous
étre to be suis
aller to go, going to vais
avoir to have ai
a avez avons
faire to do/make fais
font faites faisons
devoir must/have to dois
devez devons
pouvoir able to, can peux
pouvez pouvons
would ... -rais -rait -raient -riez -rions
veux conditionel would like voudrais
future form will -rai -ra -rez -rons
accepter to accept accepte acceptent acceptez acceptons
acheter to buy/purchase achete achetent achetez achetons
appeller to call appelle appellent appelez appelons
apporter to bring apporte apportent apportez apportons
attendre to wait attends attend attendent attendez attendons
arriver to arrive arrive arrivent arrivez arrivons
commencer to start commence commencent commencez commençons
considérer to consider considere considérez considérons
décider to spend money décide décident décidez décidons
demander to ask demande demandent demandez demandons
se dépêcher to hurry me dépêche se dépêche leur dépêchent vous dépêchez nous dépêchons
dépenser to spend money dépense dépensent dépensez dépensons
déranger to bother dérange dérangent dérangez dérangons
diner to dine dine dinent dinez dinons
dire to say/tell dis dit dirent dites disons
donner to give donne donnent donnez donnons
dormir to sleep dors dort dorment dortez dortons
écrire to write écris écrit écrient écritez écrions
(r)enseigner to (inform)teach (r)enseigne (r)enseignent (r)enseignez (r)enseignons
envoyer to carry/wear envoye envoyez envoyons
espérer to hope espére espérez espérons
expliquer to explain explique expliquent expliquez expliquons
(con-) former to (con)form forme forment formez formons
inviter to invite invite invitent invitez invitons
lever to lift lève levez levons
manger to eat mange mangent mangez mangons
(com/o/per/pro/sou-) mettre to put (commit, omit, permit, promise, submit) mets met mettent mettez mettons
observer to observe observe observent observez observons
oublier to forget oublié oublient oubliez oublions
parler to speak parle parlent parlez parlons
partir to leave pars part partent partez partons
passer to spend time passe passent passez passons
penser to think pense pensent pensez pensons
porter to carry/wear porte portent portez portons
préférer to prefer préfère préferent préférez préférons
(com/re-) prendre to take
(understand, take back)
prends prend prennent prenez prenons
préparer to prepare prépare préparent préparez préparons
réserver to reserve réserve réservent réservez réservons
rester to stay reste restent restez restons
savoir to know sais
sait savent savez savons
servir to serve sers sert servent servez servons
sentir to feel, smell sens sent sentent sentez sentons
travailler to work travaille travaillent travaillez travaillons
trouver to find trouve trouvent trouvez trouvons
venir to come viens
vendre to sell vends vend vendent vendez vendons
voir to see vois voit voissez voissons
lavender: -er group(last consonant sound), (plum:same as English)
hl1: non-er, irregular verbs, only 'they' case sound the last consonant
gold: unique cases
  • past form: aller + (present form)-eré
    • aller + -reu
    • aller + -iri
    • irregular: -prendre → -pris e.g. compris(understand, included), pris(took, learnt)
    • -mettre → -mis: promis
    • faire, dire, écrire → fait, dit, écrit
  • future form: -rai/-rez & -rons/-ront have same sounds respectively.


Russian Letters English Equivalents
А, а A [as first 'a' in 'marmelade' never as 'a' in 'mat']
Б, б B
В, в V [this is one of the trick letters!]
Г, г G [as in 'good' never 'ginger']
Д, д D
Е, е YEH [no 'h' sound; the 'y' sound is more noticeable after a vowel or when it is the first letter in a word]*
Ж, ж ZH [harsher than 'j' in 'jejune'
З, з Z
И, и I [closer to the vowel sound in 'feet' than in 'fit']
Й, й Y [as in 'boy' or 'bay']
К, к K
Л, л L
М, м M
Н, н N
О, о O [as in 'tot' never as in 'tote']**
П, п P
Р, р R [must be trilled; get a Russian to show you]
С, с S
Т, т T
У, у U [like 'oo' in 'book' never like 'u' in 'hut' or like 'you'—Russian has another letter for the 'you' sound]
Ф, ф F
Х, х KH [like 'ch' in German 'Buch' or Scottish 'Loch']
Ц, ц TS [as in 'tsetse fly']
Ч, ч CH [as in 'church'
Ш, ш SH
Щ, щ SHCH [as in 'fresh cheese']
Ъъ 'Hard sign' [ignore it]
Ы, ы I [as in 'bit' or 'dim']
Ь, ь 'Soft sign' [ignore it]
Э, э E [as in 'bet' never as in 'beet']
Ю, ю YU
Я, я YA